Come la Biblioteca del Congresso ha srotolato una pergamena buddista di 2000 anni fa

Come la Biblioteca del Congresso ha srotolato una pergamena buddista di 2000 anni fa

«Era l'oggetto più fragile che abbiamo mai incontrato.»

BY SABRINA IMBLERDECEMBER 12, 2019

Come la Biblioteca del Congresso ha srotolato una pergamena buddista di 2000 anni fa

Per srotolare una pergamena millenaria, fai attenzione a come respiri. Yasmeen Khan in questo Stor

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Non e' facile essere una pergamena buddista di duemila anni fa. Una leggera raffica di vento, una giornata particolarmente umida, o anche una semplice espirazione potrebbero causare la crosta o sgretolarsi in pezzi. Srotolare un rotolo questo vecchio è quasi impensabile, ma recentemente, i conservatori della Biblioteca del Congresso si sono trovati senza altra scelta. Volevano leggere le parole scarabate all'interno della pergamena di Gandhara.

Prima che il rotolo arrivasse in biblioteca, fu sepolto per 2.000 anni in un vaso di argilla in uno stupa buddista, o santuario a forma di cupola, nell'antica regione di Gandhara, ora valle di Peshawar, nel nord dell'Afghanistan e del Pakistan. Il clima arido e ad alta quota lo impediva di sgretolarsi fino a quando fu scavato negli anni '90. Nel 2005, i conservatori hanno ricevuto la pergamena in una scatola Parker Pen su un letto di cotone. «È stato l'oggetto più fragile che abbiamo mai incontrato», scrive Holly Krueger, conservatrice di carta in pensione presso la biblioteca, in un'e-mail. Passò un anno prima che i conservatori si sentissero pronti a svelare la pergamena senza distruggerla completamente.

La pergamena di Gandhara arrivò in una scatola di Parker Pen straordinariamente banale. AGRIFOGLIO KRUEGER

Il rotolo, che era radiocarbonio datato al I secolo a.C., è uno di una manciata di manoscritti buddisti sopravvissuti di Gandhara, secondo Jonathan Loar, uno specialista dell'Asia meridionale presso la biblioteca. Gandhara, situato sulla Via della Seta, fungeva da porta per l'India, e i monaci della regione hanno il merito di diffondere il buddismo in Iran e Cina, Krueger scrive in un articolo del 2008 in The Book and Paper Group Annual. È stato scritto in Gandhari, un linguaggio legato al sanscrito, su corteccia di betulla, un antico materiale di scrittura costituito da sottili strati tenuti insieme con una colla naturale, quasi come l'antica pasta di fillo. «Man mano che invecchia, questa colla si rompe, lasciando gli strati estremamente vulnerabili alla rottura con il minimo disturbo», afferma Krueger, aggiungendo che una pergamena così instabile poteva sopravvivere solo in un barattolo.

Krueger consultò i conservatori della British Library, che avevano srotolato con successo 30 pergamene, per il loro contributo. Senza alcuna antica corteccia di betulla arrotolata in giro per una prova, si esercitò su un rotolo di sigari al forno, prendendo in giro i suoi strati sottili con spatole di bambù. «Non era fragile come la pergamena si è dimostrata», dice Krueger. Pochi giorni prima dello srotolamento, i conservatori collocarono il rotolo in una camera umidificata appositamente costruita, che ammorbidiva la corteccia di betulla in modo che non si rompesse al contatto. Il rotolo arrotolato, appoggiato sul suo letto di cotone. AGRIFOGLIO KRUEGER

Lo srotolamento effettivo avvenne nel giugno 2005, di sabato, per ridurre il rischio di correnti d'aria create dai colleghi e controllare meglio l'umidità e la temperatura del laboratorio cartaceo della biblioteca. Krueger era presente con solo altri due: Yasmeen Khan, un conservatore di libri raro senior presso la biblioteca, e Mark Barnard, il principale conservatore della British Library. «Non si possono sottovalutare i nervi dell'acciaio necessari per un progetto del genere», afferma Krueger. «Avevamo solo una possibilità di successo.»

Krueger e Barnard hanno rimosso la pergamena dalla sua camera umida e lo hanno posto sopra una lastra di vetro borosilicato. Un giro alla volta, usando le spatole di bambù, hanno srotolato la corteccia di betulla, posizionando piccoli pesi di vetro su sezioni appena piatte. Ogni nuovo turno ha rivelato nuovi frammenti, che i ricercatori hanno appesantito per preservare il loro posto nel testo. Se la pergamena sembrava sul punto di rompersi, un conservatore nebulizzerebbe l'aria con una matita di conservazione.

Krueger e Barnard tenevano ogni frammento in posizione con un peso in vetro, completo di un manico in tessuto in modo che ognuno potesse essere facilmente rimosso. YASMEEN KHAN

Era una storia drammatica e silenziosa: tutti facevano respiri superficiali e controllati. Un'espirazione fuori luogo potrebbe disperdere i frammenti di scorrimento e rendere qualcosa traducibile in qualcosa di perso. «Stavo facendo la fotografia e informavo i conservatori ogni volta che stavo per trasferirmi in modo che fossero pronti per il movimento aereo e il cambiamento», scrive Khan in una e-mail. Quando il tutto è stato disteso, Krueger e Barnard hanno rimosso i pesi di vetro e hanno posato una seconda lastra di vetro su tutta la pergamena rivelata, spingendo giù piccoli pezzi che spuntavano con i bastoncini di bambù.

Infine tradotto, la pergamena finale non ha titolo, inizio o fine, ma conserva circa il 75 -80 per cento del testo originale - una delle pergamene gandhariane meglio conservate esistenti, dice Loar. Racconta la storia di 15 cercatori di illuminazione che sono venuti prima e dopo Siddhārtha Gautama, il saggio che vive nel V o VI secolo a.C. che divenne noto come Buddha. «Ripetere questi nomi, verbalmente, mentalmente o per iscritto, è una pratica potente», dice Loar, aggiungendo che funzionava come un esercizio meditativo.

Una sezione della pergamena appena digitalizzata. BIBLIOTECA DEL CONGRESSO

Troppo fragile per la visualizzazione pubblica, la pergamena è stata rimproverata, questa volta in una scatola all'interno degli archivi della biblioteca. C'è anche un cassetto che contiene tutti i piccoli pezzi di polvere che sono spuntati dalla pergamena durante lo srotolamento. I conservatori ora lo trasportano intorno alla biblioteca su un carrello con smorzamento delle vibrazioni per facilitare il suo viaggio, dice Krueger. Ma la scorsa estate, i conservatori hanno digitalizzato l'intera pergamena, rendendo sorprendentemente facile leggere un resoconto millenario della vita dei buddisti, vale a dire, se leggete Gandhari.

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